A huge step forward in tackling piracy in the Gulf of Guinea

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Today, 13 March, the Economic Community of West African States (ECOWAS) Commission will inaugurate the multinational maritime coordination centre (MMCC) for a maritime zone known as Pilot Zone E.

Taking place in Cotonou, Benin, this marks an important step in the implementation of the ECOWAS Integrated Maritime Strategy (EIMS). It is solid proof of member states’ commitment to solving the critical issue of maritime piracy, along with other illicit activities at sea. Pilot Zone E is considered the most dangerous maritime zone in West Africa, and stronger protection efforts are needed in this area, which encompasses Benin, Niger, Nigeria and Togo.

Once inaugurated, the centre in Cotonou will coordinate joint activities between the four states. This includes patrols, information sharing, training and drills. In accordance with the guidelines set out in EIMS, the centre is required to report to the Regional Maritime Security Coordination Centre of West Africa. It will also work with the multinational maritime coordination centres of Zones F and G, thereby completing the maritime security architecture at the sub-regional level. Zone F includes Burkina Faso, Côte d’Ivoire, Ghana, Guinea, Liberia, and Sierra Leone, while Zone G is made up of Cape Verde, the Gambia, Guinea Bissau, Mali and Senegal.

This act of bravery proves that cooperation among regional states can successfully combat piracy

An initiative of the ECOWAS Commissioner for Political Affairs, Peace and Security, Salamatu Hussaini Suleiman, the new coordination centre is part of a series of actions that was agreed on at the 24 and 25 June 2013 Yaoundé summit. At this important meeting, the heads of state and government of the Economic Community of Central African States, the Commission of the Gulf of Guinea and ECOWAS adopted a common policy to respond to piracy and maritime insecurity.

Member states also initiated their own actions, in addition to those taken by the Commission. Despite severe challenges in combatting Boko Haram in the north of the country, Nigeria, for instance, is searching for a sustainable solution to piracy and oil theft in the southern Niger Delta region. According to a report in Nigerian newspaper, Leadership, the country intercepted more than 84 ships conducting illicit activities in its waters in 2014.

According to Nigerian Chief of Naval Staff, Usman Jibrin, the country loses 433 billion naira (2 billion USD or 1.313 trillion FCFA) to oil theft each year, and is now equipping itself with increasingly larger patrol boats.

The Ghana Navy demonstrated its ability to secure Ghanaian waters in January this year, when it retrieved the hijacked Nigerian oil tanker, Mariam. This was despite a bad start to 2015 given the 14 January hijacking of the Panama-registered Ocean Splendor. The navy arrested the eight heavily armed people who had hijacked the Mariam a week prior, and released the ship's nine crewmembers. This act of bravery is also proof that cooperation among regional states can successfully combat acts of piracy; which is one of the new coordination centre’s objectives.

The ECOWAS Commission must now focus on finalising its maritime security architecture

In most other ECOWAS member states, there have been similar dynamics in the fight against maritime insecurity. Benin (which provides the Zone E centre), Côte d’Ivoire, Togo, Guinea and Senegal are adopting national maritime strategies in line with EIMS. These states are establishing maritime authorities responsible for coordinating state action at sea, and are equipping themselves with patrol boats and remote surveillance systems to monitor their maritime domains.

While piracy, armed robbery, illegal fishing, oil theft and other threats at sea are still far from being eradicated, these actions suggest that ECOWAS and its member states are serious about securing their maritime domains in a cooperative manner.

Having said this, more work lies ahead for the ECOWAS Commission. It must now focus on finalising its maritime security architecture. The installation of the Regional Maritime Security Coordination Centre of West Africa should prove to be a strong justification for the Interregional Coordinating Centre (ICC), inaugurated on 11 September 2014 in Yaoundé. The ICC bridges the Regional Maritime Security Coordination Centre of Central Africa and that of West Africa.

Assistance should go beyond the writing of strategies, training courses, and simulation exercises

The ECOWAS Commission urgently needs to designate two host countries for the future multinational maritime coordination centres for Zones F and G, which will be established based on the lessons learnt from the centre in Zone E. In order to have a more harmonious maritime security system at the core of ECOWAS, the member states that are currently developing national maritime strategies need the Commission’s technical assistance.

The international community and all other actors in the maritime industry must increase support for these efforts, as they will also benefit from improved maritime security in the Gulf of Guinea. Certainly, the region already benefits from the support of organisations such as the European Union and the International Maritime Organisation; and that of several countries – notably France, the United States, the United Kingdom, Germany, Japan and China. However, assistance should go beyond the writing of strategies, training courses, and simulation exercises. The region also needs to increase its material resources in terms of naval assets and maritime aviation capabilities if it is to respond appropriately to brutal maritime attacks.

With the inauguration of the Zone E coordination centre, ECOWAS is taking a decisive step in implementing EIMS. However, it should not stop here, and it is imperative that all the beneficiaries of maritime security in the Gulf of Guinea provide continued support. This will greatly assist West African states in freeing themselves of the threats posed by pirates and other criminals who operate in their maritime domains.

Barthelemy Blede, Senior Researcher, Conflict Management and Peacebuilding Division, ISS Dakar

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Un grand pas en avant dans la lutte contre la piraterie dans le golfe de Guinée

Aujourd’hui 13 mars, la commission de la Communauté économique des états de l’Afrique de l’Ouest (CEDEAO) inaugure le Centre multinational de coordination (CMMC) de sa zone maritime dénommée Zone pilote E. Cette cérémonie qui se déroule à Cotonou, Bénin est une étape décisive dans la mise en œuvre effective de la Stratégie maritime intégrée de la CEDEAO (SMIC). Elle est l’expression de la volonté des états de la région à régler de façon durable l’épineuse question de la piraterie maritime et des autres activités illicites en mer.

La zone pilote E qui comprend le Bénin, le Niger, le Nigeria et le Togo est considérée comme la zone maritime la plus dangereuse en Afrique de l’Ouest, et nécessite plus d’efforts de protection. Après son inauguration, le centre de Cotonou coordonnera des activités conjointes entre les quatre états concernés. Il s’agira notamment de patrouilles, de partage d’informations, de cours de formation et d’exercices de simulation.

Conformémentaux directives de la SMIC, la nouvelle structure rendra compte au Centre régional de sécurité maritime de l’Afrique de l’Ouest (CRESMAO). Elle coopérera aussi avec les centres multinationaux de coordination des zones G et F qui vont compléter l’architecture de sûreté maritime de la CEDEAO au niveau sous régional. La zone F se compose du Burkina Faso, de la Côte d’Ivoire, du Ghana, de la Guinée, du Liberia et de la Sierra Leone; quand la Zone G couvre le Cap vert, la Gambie, la Guinée Bissau, le Mali et le Sénégal.

Cet acte de bravoure prouve qu’une coopération entre les états de la région peut permettre de venir à bout des pirates

Cette initiative de la commissaire de la CEDEAO pour les affaires politiques, paix et sécurité, Salamatu Hussaini Suleiman, fait partie d’une série d’actions résultant du sommet de Yaoundé des 24 et 25 juin 2013. A cette importante rencontre, les chefs d’état et de gouvernement de la Communauté économique des états de l’Afrique centrale (CEEAC), de la Commission du golfe de Guinée et de la CEDEAO ont adopté une politique commune pour faire face aux pirates et à l’insécurité maritime.

En plus de celles de la commission, les états membres de l’organisation initient des actions individuelles. Par exemple le Nigeria, nonobstant les énormes défis que lui pose Boko Haram dans le Nord du pays, est à la recherche d’une solution durable à la piraterie et au vol de pétrole dans le delta du Niger. Selonle journal nigérian Leadership, en 2014 le pays a intercepté 84 navires pour activités illicites dans ses eaux.

Le chef d’état major de la marine nigériane, Usman Jibrin, estime à 433 milliards de naira (2 milliards de dollars ou 1313 milliards de FCFA) les pertes du Nigeria dues au vol du pétrole, mais le pays acquiert des patrouilleurs de plus en plus grands.

Quant au Ghana, malgré un mauvais début 2015 avec l’attaque du navire panaméen Ocean Splendor le 14 janvier, il a démontré sa capacité à sécuriser ses eaux quand sa marine a récupéré dans le même mois le navire pétrolier nigérian Mariam, détourné une semaine plus tôt. La marine ghanéennea arrêté les huit personnes lourdement armées qui détenaient le Mariam et libéré les neuf membres d’équipage du navire. Cet acte de bravoure prouve qu’une coopération entre les états de la région peut permettre de venir à bout des pirates; ce qui est l’un des objectifs du nouveau centre de coordination. 

La CEDEAO et ses états membres sont déterminés à coopérer pour la sécurisation de leurs espaces maritimes

Presque tous les autres états membres de la CEDEAO sont dans la même dynamique. Des pays comme le Bénin –qui fait don du centre de la zone E- la Côte d’Ivoire, le Togo, la Guinée et le Sénégal se dotent de stratégies maritimes en phase avec la SMIC. En effet, ils créent des autorités maritimes chargées de la coordination de l’action de l’Etat en mer et s’équipent en patrouilleurs ainsi qu’en systèmes de surveillance à distance pour le contrôle de leurs domaines maritimes.

Quoique la piraterie, le vol à main armée, la pêche illégale, le vol de pétrole et les autres menaces maritimes sont loin d’être éradiqués, toutes ces actions suggèrent que la CEDEAO et ses états membres sont déterminés à coopérer pour la sécurisation de leurs espaces maritimes.

Il reste tout de même encore beaucoup à faire. La commission de la CEDEAO devra désormais s’atteler à achever la construction de son architecture de sûreté maritime. L’installation effective du Centre régional de sécurité maritime de l’Afrique de l’Ouest justifierait davantage l’existence du Centre inter-régional de coordination (CIC) inauguré le 11 septembre 2014 à Yaoundé qui est censéfaire le pont entre le Centre régional de sécurité maritime de l’Afrique centrale (CRESMAC) et celui de l’Afrique de l’Ouest. La commission devra rapidement designer les deux pays hôtes des centres multinationaux de coordination des zones F et G qui seront installés à la lumière de l’expérience tirée du fonctionnement du centre de la zone pilote E. En outre, en vue d’avoir un système sécuritaire maritime plus harmonieux au sein de la CEDEAO, les états membres qui développent actuellement des stratégies maritimes nationales doivent bénéficier de l’assistance technique de la commission.

La communauté internationale et les acteurs de l’industrie maritime à qui profitera aussi la sécurisation du golfe de Guinée devraient aider davantage la commission de la CEDEAO et les états membres. La région bénéficie certes déjà du concours salutaire de certaines organisations comme l’Union européenne et l’Organisation maritime internationale, ainsi que de celui de plusieurs pays notamment la France, les Etats-Unis, le Royaume-Uni, l’Allemagne, le Japon et la Chine. Toutefois, les aides devraient aller au-delà de la rédaction de stratégies, des cours de formation et des exercices de simulation. La région a aussi besoin d’accroître ses capacités matérielles en termes de moyens navals et aériens pour répondre de façon appropriée à la brutalité des attaques qu’elle subit.

Avec l’inauguration du centre de coordination de la zone E, la CEDEAO passe une étape décisive dans l’application de sa stratégie maritime. Il est espéré qu’elle ne s’arrête pas en si bon chemin et que tous les bénéficiaires de la sûreté maritime du golfe de Guinée lui apportent leurs concours. Cela aiderait énormément les états de l’Afrique de l’Ouest à se libérer des pirates et des autres criminels qui sévissent dans leurs domaines maritimes.  

Barthélemy Blédé, chercheur principal, division Gestion des conflits et consolidation de la paix, l'ISS Dakar